Lesson 10: How to Express Time in Chinese

Office Space

In the previous lesson, you have learned about the number in Chinese. Today, let’s learn how to tell the time in Chinese!

 

IMPORTANT TIME-RELATED TERM

Here are some important time-related terms you need to be familiar beforehand.

English                                      Chinese                                Pin Yin

time                                            时间                                    shíjiān

O'clock                                        点                                        diǎn

minute                                         分                                         fēn

second                                         秒                                         miǎo 

a quarter                                      刻                                          kè

a half                                           半                                          bàn

less/to                                          差                                          chā

sharp                                            整                                         zhěng

morning                                     早上                                    zǎo shàng

noon                                           中午                                  zhōng wǔ

afternoon                                   下午                                     xià wǔ 

evening                                       晚上                                  wǎn shàng

midnight                                     半夜                                    bàn yè

early morning                             凌晨                                   líng chén

TELLING THE TIME

The complete time format in Chinese is:

number + 点 + number + 分 + number + 秒

number + diǎn + number + fēn + number + miǎo

number + o’clock + number + minutes + number + seconds

 

The following are the guidelines for the pronunciation. Notice the pattern – they are easy to remember!

English                             Chinese                     Pin Yin

0 o'clock                             零点                       líng diǎn 
1 o'clock                             一点                      yì diǎn 
2 o'clock                             两点                      liǎng diǎn 
3 o'clock                             三点                      sān diǎn 
4 o'clock                             四点                      sì diǎn 
5 o'clock                             五点                      wǔ diǎn 
6 o'clock                             六点                      liù diǎn 
7 o'clock                             七点                      qī diǎn
8 o'clock                             八点                       bā diǎn 
9 o'clock                             九点                       jiǔ diǎn 
10 o'clock                           十点                       shí diǎn 
11 o'clock                          十一点                 shí yī diǎn 
12 o'clock                          十二点                 shí'èr diǎn

  

English                            Chinese                            Pinyin  

0 minute                           零分                               líng fēn     

1 minute                           一分                               yī fēn

2 minutes                          两分                               liǎng fēn

3 minutes                          三分                                sān fēn

4 minutes                          四分                                 sì fēn

5 minutes                          五分                                 wǔ fēn

6 minutes                          六分                                  liù fēn

7 minutes                         七分                                   qī fēn

8 minutes                         八分                                    bā fēn

9 minutes                         九分                                    jiǔ  fēn

10 minutes                       十分                                    shí fēn

11 minutes                      十一分                                shí yī fēn

15 minutes                      十五分                                shí wǔ fēn

20 minutes                       二十分                                èr shí fēn

30 minutes                       三十分                                sān shí fēn

59 minutes                     五十九分                               wǔ shí jiǔ

English                          Chinese                                   Pinyin

0 second                         零秒                                      líng miǎo 

1 second                         一秒                                       yī miǎo

2 seconds                        两秒                                       liǎng miǎo

3 seconds                        三秒                                       sān miǎo

4 seconds                        四秒                                       sì miǎo

5 seconds                        五秒                                       wǔ miǎo

6 seconds                        六秒                                       liù miǎo

7 seconds                        七秒                                       qī miǎo

8 seconds                        八秒                                        bā miǎo

9 seconds                        九秒                                        jiǔ  miǎo

10 seconds                      十秒                                         shí miǎo

11 seconds                     十一秒                                     shí yī miǎo

15 seconds                     十五秒                                     shí wǔ miǎo

20 seconds                     二十秒                                      èr shí miǎo

30 seconds                     三十秒                                      sān shí miǎo

59 seconds                    五十九秒                                  wǔ shí jiǔ miǎo

Of course, you can omit the part you do not need in telling the time. Like in normal asking-telling time conversation, we will only use the o’clock and minutes. On the other hand, under some circumstances that require the precise time, you do have to include the seconds. Examples:

两点。

Liǎng diǎn.

Two o’clock.

 

十二点。

Shí’èr diǎn.

Twelve o’clock.

 

五点二十(分)。

Wǔ diǎn èrshí (fēn).

05:20.

 

八点四十五(分)。

Bā diǎn sì shí wǔ (fēn).

08:45.

 

三点七分十秒。

Sān diǎn qī fēn shí miǎo.

03:07:10.

 

九点三十六分五十九秒。

Jiǔ diǎn sānshíliù fēn wǔshíjiǔ miǎo.

09:36:59.

 

Have you noticed that we use 两 (liǎng) instead of 二 (èr) to express time?

You can leave out the word for the minute: 分 (fēn) when speaking.

Sometimes, you might hear the word 种 (zhōng) behind the o’clock, minutes, or seconds. It is completely normal though!

 

QUARTER AND HALF

In fact, Chinese tend to use digital time format (e.g. 08:55 is pronounced as eight fifty-five instead of five to nine). There is a word for quarter: 刻 (kè), but it can be only use for ‘quarter past’. The term ‘quarter to’ as in English is not available here. Don’t worry, we still use the half: 半 (bàn) to indicate 30 minutes! Examples:

七点一刻。

Qī diǎn yī kè.

A quarter past seven (07:15).

 

一点半。

Yīdiǎn bàn.

Half past one (01:30).

 

LESS/TO

差 (chà) is similar to English less/to, which is used to indicate ‘several minutes’ to reach the next hour. The opposite of less, ‘past’ is not available in Chinese time dictionary too. Thus:

差五分十点。

Chà wǔ fēn shí diǎn.

Five to ten (09:55).

 

差一分六点。

Chà yī fēn liù diǎn.

One to six (05:59).

 

SHARP

整 (zhěng) is used to express ‘the exact time’ in Chinese. Therefore:

四点整。

Sì diǎn zhěng.

Four o’clock sharp (exactly 4:00).

 

NO A.M. AND P.M. IN CHINESE TIME!

You read it correctly. There is no specific term for indicating a.m. and p.m. in Chinese. In order to distinguish which time of the day, we use time-frame of the day: 早上 (zǎo shang), 中午 (zhōng wǔ), 下午 (xià wǔ), 晚上 (wǎn shàng), 半夜 (bàn yè), 凌晨 (líng chén). Thus:

早上八点。

Zǎo shang bā diǎn.

8 a.m.

 

中午十二点。

Zhōng wǔ shí’èr diǎn.

12 p.m.

 

下午两点。

Xià wǔ liǎng diǎn.

2 p.m.

 

晚上六点。

Wǎn shàng liù diǎn.

6 p.m.

 

半夜十二点。

Bàn yè shí’èr diǎn.

12 a.m.

 

凌晨一点。

Líng chén yīdiǎn.

1 a.m.

 

ASKING THE TIME

There are countless ways to ask time in Chinese. The most common one is:

现在几点?

Xiànzài jīdiǎn?

What time is it now?

 

When you are talking to someone you are close to, you can use:

几点了?

Jīdiǎn le?

What time is it?

 

QUIZ

Next time when someone asks you the time in Chinese, try to answer the time in Chinese as well! Let’s practice now!

昨天你几点回家?

Zuó tiān nǐ jǐ diǎn huí jiā?

What time did you go home yesterday?

 

明天我们几点出发?

Míng tiān wǒmen jǐ diǎn chū fā?

What time will we leave tomorrow?

 

你每天几点睡觉?

Nǐ měi tiān jǐ diǎn shuì jiào?

What time do you go to sleep every day?